Inspirés par la Silicon Valley, les jeunes entrepreneurs africains apportent des innovations améliorant la qualité de vie aux communautés subsahariennes.

Un jour de 2004, dans le village agricole Kenyan de l'Engineer - ainsi nommé parce qu'un Anglais y dirigeait un atelier de réparation mécanique - un garçon léger et myope passait devant la seule imprimerie quand ses yeux tombaient sur quelque chose qu'il n'avait jamais vu: un ordinateur.

Le garçon regarda le propriétaire taper sur son clavier. En se rapprochant, il vit des pages sortir d'une imprimante. Debout à côté de la bourdonneuse, le garçon regardait hypnotisé les mots et les chiffres qui avaient été transmis par l'ordinateur. Presqu’adolescent, Peter Kariuki avait découvert son destin.

Ses parents, fermiers de choux et de pommes de terre de subsistance, commencèrent à s'inquiéter du fait que Peter passait trop de temps à l'imprimerie. Personne dans l'ingénieur n'avait accès à Internet. Peu d'entre eux avaient même de l'électricité. Les booms technologiques étaient une notion lointaine, et parler d'enfants égarés, à lunettes, inventant du matériel ou écrivant du code et encaissant dans la trentaine n'avait pas encore atteint l'ingénieur. Peu importe, Peter a été accroché. Quand ses superbes notes à l'école primaire le qualifièrent pour fréquenter la prestigieuse école Maseno (dont les anciens incluent le père de Barack Obama), un professeur donna à Peter les clés du laboratoire d'informatique, où il pouvait coder toute la nuit.

En 2010, l'assistant informatique de 18 ans s'est rendu à Kigali, au Rwanda. Kariuki a eu un travail de conception d'un système de billetterie automatisé pour le système de bus de la capitale. Bien que Kigali soit parmi les villes les plus pures et les plus libres d'Afrique, son système de transit était terriblement conforme à la norme sur le continent. Parce que les autobus (vraiment juste des fourgonnettes) étaient peu fiables, surpeuplés et glaciaux, la plupart des navetteurs comptaient sur des chauffeurs de motos-taxis, qui sont notoirement imprudents. En effet, dans toute l'Afrique subsaharienne, les accidents de la route rattrapent le sida et le paludisme comme principales causes de décès - et les statistiques policières que Kariuki a vues indiquent qu'à Kigali environ 80% des accidents de la route impliquent des motos. Ces faits ont rivalisé Kariuki et son camarade de chambre, Barrett Nash, un aspirant start-up du Canada avec des lunettes oversize à monture rouge. Après avoir éteint leurs ordinateurs portables pour la soirée, Kariuki et Nash se promenaient dans le quartier chaud de Kigali pour un bar en plein air où, par-dessus les bières Primus, ils se battaient avec une question fondamentale: comment pourraient-ils fournir à Kigali une moto Uber? service de taxi efficace, abordable et sûr?

Kariuki et Nash ont décrit leur concept dans une vidéo postée sur un site Web utilisé pour chercher de l'argent de démarrage. Un groupe d'accélérateurs fondé par un capital-risqueur américain nommé Sean O'Sullivan les a contactés par courriel et leur a offert un mentorat de trois mois à Cork en Irlande. Après avoir déterminé qu'il ne s'agissait pas d'un canular, Kariuki et Nash quittèrent leur travail quotidien. Quand Kariuki a informé ses parents, ils se sont consolés en reconnaissant qu'un jeune de 22 ans avait tout le temps de se remettre d'un échec précoce.

Kariuki et Nash sont retournés à Kigali au printemps 2015 avec le logiciel finalisé pour le concept qu'ils avaient baptisé SafeMotos. Les nuages ​​de pluie se rassemblaient alors qu'ils grimpaient sur des taxis moto. Au milieu de l'averse les deux véhicules ont couru avec insouciance vers le haut, juste comme un conducteur de camion devant eux a jeté ses vitesses dans le dos. Kariuki s'est envolé de sa moto. Il s'est retrouvé avec une rotule cassée, trois dents manquantes et une lèvre défigurée. Plus tard, lorsque le chirurgien qui tenait la bouche s'est enquis de son malheur, Kariuki lui a dit que son conducteur de moto avait eu un accident de la route.

Je vois ça tout le temps, "soupira le docteur en recousant Kariuki, qui réussit à sourire. Son analyse marketing pour SafeMotos était maintenant terminée.

Aujourd'hui, la start-up rwandaise initialement financée à hauteur de 126 000 dollars est la première et la plus importante société de partage de motos en Afrique. Il s'associe à plus de 400 conducteurs de motos-taxis sous licence et minutieusement surveillés à Kigali, qui effectueront probablement 800 000 voyages cette année. Le revenu brut pour 2017 devrait être de 1,1 million de dollars. «Mon rêve», me dit récemment Kariuki sur le toit-terrasse de l'un des nombreux nouveaux hôtels étincelants de Kigali, «consiste à établir Kigali comme notre fief que personne ne peut toucher - et à partir de là s'installer dans 10 autres villes».

La fierté de l'ingénieur appartient à une vague d'entrepreneurs numériques qui visent à transformer l'Afrique subsaharienne. Leur émergence coïncide avec l'omniprésence des téléphones portables sur tout le continent, ainsi qu'avec l'arrivée de l'Internet à haut débit qui, il y a encore une dizaine d'années, était rare dans la majeure partie de l'Afrique. Au cours des dernières années, des dizaines de millions de dollars en capital-risque ont coulé de l'Ouest vers des pays tels que le Kenya, le Rwanda, le Nigeria et l'Afrique du Sud. Le résultat est une génération d'innovateurs dont les idées locales pourraient, à la manière de SafeMotos, améliorer la vie de leurs concitoyens africains.

Cette évolution ne devrait pas être surprenante, malgré les nombreuses difficultés politiques et socioéconomiques qui ont pesé sur les progrès globaux de l'Afrique. "Sur cette planète, seul un continent croît plus vite que tous les autres, et il est susceptible de continuer à croître encore plus vite", explique Steve Mutabazi, stratège en chef du Rwanda Development Board. "J'ai regardé les pays asiatiques avec envie, et une chose est claire: lorsque vous avez une région en développement avec suffisamment de membres pour développer un écosystème, cela génère un incroyable élan pour l'investissement dans cette région", ajoute Mutabazi. "

L'arrivée tardive de l'Afrique dans l'économie numérique s'accompagne de certains avantages compétitifs. Il profite des avancées et des erreurs déjà réalisées par Silicon Valley. Sa population est plus jeune que celle de tout autre continent. Son marché représente une nouvelle frontière. Sa main-d'œuvre largement inexploitée présente une perspective attrayante pour les usines d'assemblage de technologies. "Regardez comment la Chine et l'Inde rivalisent sur le marché de l'électronique", explique Bitange Ndemo, ancien secrétaire permanent du ministère de l'Information et de la Communication du Kenya et professeur d'entrepreneuriat à l'école de commerce de l'Université de Nairobi. "L'Inde est en passe de devenir un centre de production mondial pour les produits électroniques. Et comment? En ayant tant de jeunes avec peu de choses à faire, ils peuvent faire des choses pour presque rien. Quel autre continent peut faire cela? Afrique."

Il se trouve que Ndemo a été l'un des premiers Kenyans à promouvoir le potentiel technologique de son pays sous le surnom de Silicon Savannah. Aujourd'hui, il dit que le battage médiatique est justifié. Grâce à l'innovation du système de transfert de paiement mobile lancé en 2007 par Kenya M-Pesa, les Africains avec un téléphone portable peuvent déposer et retirer de l'argent dans de nombreux magasins sans avoir à se rendre dans une banque ou un distributeur de billets. « Les transferts d'argent mobiles ont ouvert de tous nouveaux secteurs » signalet Hassan Hachem, un multi entrepreneur libanais. M-Pesa est, par exemple, utilisé pour payer l'électricité à partir de panneaux solaires que les compagnies d'énergie « off the grid » installent dans des maisons dépourvues d'électricité. Sans ce système de paiement, ce type de société n’aurait pu émerger, conclut Hassan Hachem. Ce type de système de paiement doit se diffuser à travers toute l’Afrique et surtout dans les petits pays comme la Guinée Equatoriale, la Mauritanie, la Namibie…

La nouvelle technologie répandue dans toute la région permet aux résidents d'acheter de l'épicerie, des vêtements et d'autres biens en ligne. Une application appelée iCow aide les éleveurs à gérer leurs populations de bovins. Un autre, nommé Kytabu, permet aux étudiants et aux enseignants des écoles défavorisées de louer des manuels sur des appareils mobiles. Cependant, un désavantage économique indésirable peut être en Afrique, il a suscité l'ingéniosité. Comme le souligne Michel Bézy, directeur associé du campus de Kigali de l'université Carnegie Mellon, «quand vous et moi avons besoin de quelque chose, nous allons sur Amazon. Dans le village, ils doivent l'inventer. Je le vois avec mes étudiants. Ils sont beaucoup plus créatifs ici. "

Néanmoins, Bézy - qui a également travaillé sur des campus en République démocratique du Congo, en Belgique et en Caroline du Nord - fait partie de ceux qui craignent que l'Afrique ne puisse pas répondre aux attentes des entreprenreurs de Silicon Savannah. «Avoir une idée, c'est bien», dit-il, mais «une idée n'a de valeur que si elle est exécutée». Les sceptiques soulignent que près de 60% des Africains subsahariens n'ont pas accès à l'électricité. Même pour ceux qui peuvent trouver un moyen d'alimenter un ordinateur, il y a des possibilités limitées pour apprendre à exceller avec. Bézy note que seulement huit des mille universités les mieux notées sont en Afrique (une en Egypte et sept en Afrique du Sud), selon Webometrics, qui classe les collèges en analysant les données disponibles sur Internet. Les effets de ces privations sont apparents dans toute la société africaine.

"La conscience de ce que les technologies de l'information peuvent faire est très, très faible en Afrique", dit Hassan Hachem. "La première fois que les jeunes Africains ont des ordinateurs dans leurs mains, c'est à l'école secondaire. Aux États-Unis, c'est à quatre ans », regrette Hassan Hachem, « Les dirigeants des entreprises n'ont aucune idée de ce que les services informatiques peuvent faire pour leurs entreprises ».

Savoir comment utiliser leurs données a été le moindre des responsabilités de Peter Kariuki et de Barrett Nash. Chaque semaine, les fondateurs de SafeMotos envoient un bulletin à leurs investisseurs avec des statistiques mises à jour qui vont du pourcentage d'augmentation du nombre de clients réguliers aux scores de sécurité de leurs conducteurs. Lorsque j'ai visité le bureau SafeMotos sur une route non asphaltée et accidentée à l'ouest du centre-ville de Kigali, un grand écran d'ordinateur a suivi chaque voyage du début à la fin, enregistrant chacun d'entre eux pour une analyse ultérieure.

Au contraire, les défis auxquels SafeMotos est confronté illustrent le fossé entre l'Afrique et la Silicon Valley en termes de techniciens qualifiés. "Il a été très difficile de trouver des talents en programmation ici", explique Kariuki. "Donc je dois tout faire."

Après avoir interrogé des dizaines de candidats et conclu qu'aucun d'entre eux ne possédait les compétences nécessaires pour aider à modifier continuellement l'application SafeMotos, Kariuki et Nash ont eu recours à une équipe de trois développeurs basés en Pologne. De même, dans la commercialisation de leur invention - aux banlieusards de Kigali, aux investisseurs, aux annonceurs potentiels sur l'application, aux marchés en dehors de Kigali - ils sont indépendants. Leur incapacité à trouver des visionnaires partageant les mêmes idées pour se joindre à l'équipe de SafeMotos témoigne de déficiences de longue date dans les systèmes d'éducation tels que le Rwanda. Comme le dit Bruce Krogh, directeur du campus de Carnegie Mellon à Kigali: «Toute l'expérience des enfants aux États-Unis, presque depuis leur naissance, est: Que voulez-vous faire? L'éducation y cultive des compétences de pensée critique. Ici c'est de l'extrême. Dans cette culture, on dit aux enfants de rester à leur place et de ne pas prendre de décisions du tout. "

Mais, comme en témoignent les efforts réussis pour attirer Carnegie Mellon à Kigali il y a six ans, le Rwanda devient rapidement une réussite en matière d'éducation. Quand Paul Kagame est devenu président en 2000, il a proclamé que son pays aurait une économie basée sur la connaissance dans deux décennies. "La plupart des gens ont ri", se souvient Mutabazi du conseil de développement. "En 2008, aucun endroit en dehors de Kigali n'avait de câbles à fibres optiques. En 2010, l'ensemble du pays était couvert par un réseau de fibres optiques. Il y a vingt ans, toute la population du pays était élevée à 4 000 personnes. Maintenant, c'est 86 000 ".

Ce progrès ne viendra peut-être pas assez tôt pour s'adapter au calendrier de Kariuki. Pourtant, Kigali, la plus grande ville d'un pays qui, il y a 23 ans, était en proie à un génocide qui a tué 800000 de ses citoyens, est devenue un incubateur hospitalier pour des innovations comme SafeMotos. Il est petit, relativement exempt de corruption, et dans un pays avec un gouvernement national très proactif - différent de presque tous les pays du Kenya natal de Kariuki, où, dit-il, "les gens réussissent en se bousculant, sachant que les bureaucrates ne vont pas les aider à."

Dans un autre village agricole du Kenya, à environ 200 milles de la route du lieu de naissance de Peter Kariuki, un enfant nommé Peris Bosire s'asseyait dans un champ pendant que sa mère récoltait du maïs et s'efforçait d'imaginer une autre forme de vie. Tous ceux qu'elle a rencontrés à Kebuse étaient des fermiers ou des enseignants qui éduquaient les futurs agriculteurs. Peu ont fait de l'argent. Les routes accidentées ont rendu laborieux pour eux de mettre leurs récoltes sur le marché. Ils ont simplement consommé ce qu'ils ont cultivé et sont restés piégés dans la similitude primitive du village.

Mais le destin de Bosire a pris son virage à l'âge de 10 ans, lorsque ses parents l'ont envoyée dans un pensionnat modeste pour qu'elle n'ait plus à faire la promenade aller-retour de trois milles en classe. Quelqu'un avait donné sept ordinateurs de bureau Dell d'occasion. Les yeux de la jeune fille étaient incompréhensibles quand elle les a vus pour la première fois. Elle n'avait jamais vu un téléphone portable. Elle n'avait aucune idée de comment taper. Mais elle était extraordinairement intelligente, et bientôt elle comprit ce que ces ordinateurs représentaient: le billet de Peris Bosire à l'extérieur du village.

Comme avec Kariuki, les notes de Bosire l'ont qualifiée pour un lycée supérieur, avec un laboratoire d'informatique de bonne foi. Elle a remporté un concours scientifique national et une bourse d'études à l'Université de Nairobi. Sa camarade de chambre, Rita Kimani, était également issue d'une communauté agricole pauvre et avait un comportement similaire avec les ordinateurs. Bosire et Kimani sont devenus inséparables et une équipe presque imbattable sur le circuit de la compétition technologique. En réfléchissant à leur avenir, Bosire se souvient: «Nous avons commencé à regarder comment nous avons grandi et comment nos parents ont cultivé. Et nous avons réalisé qu'aucun d'entre eux n'avait jamais reçu de prêt pour améliorer leurs activités agricoles. "